Atlanta, Michigan – Le son résonne à travers les forêts du nord, le gémissement puissant d’un moteur poussé à ses limites se rapprochant de plus en plus.

En quelques secondes, une voiture de rallye dérive latéralement dans le virage, la glace et la neige s’envolent de ses pneus.
Le Sno*Drift rally est de retour.

« Nous avons 40 voitures qui roulent ce week-end », a déclaré Jeremy Meyer, 44 ans, de Duluth (Minnesota), directeur marketing de l’association américaine Rallye Association, qui met sur la piste en hiver course événement dans le nord du bas Michigan.

Le rally dans le comté de Montmorency est unique en son genre. Bien que l’association organise neuf rallyes de ce type dans le pays, a déclaré M. Meyer, le Sno*Drift est sa seule manifestation où les pilotes s’affrontent sur la neige.

C’est un événement annuel dans le Nord depuis 23 ans.
« Nous avons un grand soutien de la communauté », a déclaré Kent Balogh, 73 ans, bénévole à Lewiston, qui a été bénévole pendant 21 ans et qui aide dans presque tous les aspects de la course. « Nous avons des centaines de spectateurs le long des différentes étapes de la course. »

Hôtels, stations-service et restaurants se remplissent de pilotes,de membres de l’équipe, de médias et de spectateurs pendant le lent mois d’hiver de janvier.

Le parcours est aménagé sur des routes de comté, qui sont fermées au public pendant l’événement. Elles sont labourées mais toujours glacées et enneigées.

Chaque étape est un parcours fixe de longueur variable, avec une voiture course à la fois. De jour comme de nuit, les conducteurs/co-pilotes naviguent sur la neige, la glace et tout ce que la chaussée leur lance à grande vitesse, dans l’espoir de remporter la victoire en tant que véhicule le plus rapide de l’épreuve.

Il existe plusieurs classes de véhicules, correspondant à la taille des moteurs, aux deux ou quatre roues motrices et aux niveaux d’expérience.

Chaque voiture est équipée d’un équipement de sécurité spécial, notamment des arceaux de sécurité, des extincteurs et des harnais de sécurité à quatre points. Le port du casque est obligatoire et chaque véhicule doit subir une inspection de sécurité approfondie avant de courir.

Test de conduite ou d’entraînement sur les routes de comté utilisées pour l’événement n’est pas autorisé 90 jours avant le rallye ou 30 jours après.

Les remorques des équipes qui accompagnent les véhicules de course sont des ateliers de réparation portables avec des pièces détachées, des pneus de rechange et des outils supplémentaires. Les équipes se garent dans les zones de rassemblement et s’affairent à régler les véhicules et à se préparer à la conduite fatigante qui les attend.

Le vendredi a commencé par les inspections de sécurité et une étape ouverte pour l’entraînement et le réglage des véhicules de course. Les voitures s’alignent et partent toutes les quelques minutes, à moins que le parcours ne soit temporairement fermé pour sortir une voiture de course d’un banc de neige.

L’ouverture de six étapes était prévue en fin d’après-midi, la course se poursuivant jusqu’à 21h30.
La course de samedi commence à 10 heures à Atlanta et les derniers véhicules terminent les étapes à 18h30. Une cérémonie de remise des prix aura lieu plus tard dans la soirée.

La course de 2021 est prévue pour les 19 et 20 février.
John L. Russell est un écrivain et un photojournaliste de Traverse City.

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